木乃伊树的所在处:埃尔斯米尔岛国家公园。(图/livescience.com)

研究人员于日前在加拿大北边发现到珍贵的「木乃伊树」,树龄高达百万年,见证不少历史,也历经过北极剧烈的气候变迁,而这些来自于原古的木材现在还可拿来当作木材来烧,可谓是相当特别的「化石」。

来自俄亥俄州大学(Ohio State University)的研究人员表示,在加拿大的最北的北极地带还看的到这些木乃伊树的化石,地点位于埃尔斯米尔岛国家公园(Ellesmere Island)。木乃伊树从8百万至2百万年前开始居住在这块区域,近日因冰河融化得以重现于世人眼前。

木乃伊树细窄的年轮以及不合比例的树叶大小,可看出它们严苛的存活环境;木乃伊树曾经历过北极的气候剧变,由温室(greenhouse)转至冰室(icehouse),一年当中还有一半的时间都无法接受日照,处在「不见天日」的黑暗中。


木乃伊树的叶子相当小片,不符合比例。(图/livescience.com)

而木乃伊树顾名思义,遗蹟能够保存下来的方式与埃及的木乃伊制造方法雷同,也因此与其它地区的「石化森林」(petrified forests)不同,相当独树一格。

通常石化森林中的木材成分,会因水分内的矿物质而转化成石头,因为木乃伊树是「干死的」,树内已不存有任何水分,木材不会转化成石头,因此木乃伊树还有燃烧功能,成为历史最悠久的「远古材火」。

北极的其它地区也存有木乃伊森林,不过在去年发现的这块区域最为珍贵,主因是此区森林只存有白桦、云杉此类的耐寒树,物种多元性极低,而在别的木乃伊森林区则无此现象,显示这区的环境恶劣,仅有少数物种得以存活。

这块地区在200万年前就因气候变迁而变成不毛之地,因此科学家推断这些木乃伊树至少有200万年的历史;近年来气候暖化所导致永冻层融化、冰河撤退反而帮助这些木乃伊树「重见天日」。

研究人员已采集木乃伊树的树根、树叶以及树枝带回实验室研究,他们希望能够以这些化石重建北极地区过去的气候变迁,探讨现今气候暖化对北极地区的影响。

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