据国外媒体报导,距离地球大约93光年的英仙座有一颗名为「恶魔之星」(英仙座β)的天体,科学家认为这是一对食双星,大约每三天就会出现视星等的变化。对于古希腊人而言,其标志著希腊神话女妖梅杜莎的眼睛,之所以被称为恶魔之星是因为该天体古怪的行为。我们依靠现代天文学才发现了英仙座奇怪双星的不可思议行为,然而距今3000多年的古埃及人已经对这颗恒星颇为了解,自17世纪以来,英仙座β星的奇异光变被科学家进行系统性的观察。

「恶魔之星」或不止由一颗恒星组成,其中包括致密的「蓝色恒星」和体积庞大的「红色恒星」,两者相距非常近,并周期性地通过对方天体盘面。(网路图片)

早在1783年,一位名叫约翰·古德利克(JohnGoodricke)的业馀天文学家在与伦敦皇家学会的通信中提到英仙座β星的视星等诡异变化可能是源于另一个天体周期性地通过其前方。到了1881年,来自哈佛大学的天文学家爱德华·皮克林(EdwardPickering)证实了这个事实,「恶魔之星」或不止由一颗恒星组成,其中包括致密的「蓝色恒星」和体积庞大的「红色恒星」,两者相距非常近,并周期性地通过对方天体盘面。该理论解释了为什么我们观测的英仙座β星会出现「恶魔般的闪烁」现象,但是根据当前的理论如此大质量的恒星不可能出于这么小的空间中。

在几个世纪前,我们一直无法观测到这个神秘天体系统中到底发生了什么,根据科学家们计算,英仙座β星视星等变化周期为2.867天,每次过境都要持续约10个小时,在过去的数个世纪中只变化了一点儿,研究人员认为磁场或许在其中扮演著另一种作用因子。2006年,芬兰赫尔辛基大学的研究人员塞巴斯蒂安(SebastianPorceddu)凭借著他对天文学和古埃及学的双学位知识认为英仙座β星与古埃及的天文学研究存在联系。

在古埃及的神秘历法中,时常根据对天文观测的记载来划分日期,不良的观测可能预示著饥饿或者疾病,如果这一天被认为不良日期,那么诸如出行、奠基都被认为是不利的,而好日期则预示著健康和成功。因此,天文观测可推测古埃及人的活动情况,研究人员希望从天体现象了解到其背后隐藏的宗教节日变化,这有点儿像使用日历来确认某人的活动一样。研究人员塞巴斯蒂安通过一种名为开罗日历的计时法倒推至埃及新王国时期,大约处于公元前1550年至1069年,他发现一个为期29.5的计时周期,相当于一个阴历月循环。

该周期农历中体现的时间循环相差无几,当然其中还存在一个为期2.85天的神秘周期。塞巴斯蒂安在今年4月份把最新的研究成果进行了发表。这就意味著得古埃及祭司对这颗变星进行了定期观测,于是将2.85天的周期赋予了开罗历法,这个看似一眼就能识破的现象,即英仙座β星与开罗日历之间存在密切的联系。同时,科学家们也发现这个周期现在的观测值要更长,差值大约在20分钟左右。

之所以出现了将近20分钟的时间差,是由于在这3000多年的时间内两颗恒星外侧气体所造成的,质量流动大约介于四分之三倍的木星。来自加那利群岛特内里费岛观测站天体物理研究所科学家胡安·安东尼奥·贝尔蒙特(JuanAntonioBelmonte)认为从天文学和数学的角度分析这个发现是绝对正确的,我们深信其中暗示的信号,即古埃及历法与英仙座β星视星等周期之间存在密切关联。

加拿大麦克马斯特大学的研究人员萨拉·西蒙斯(SarahSymons)认为很高兴看到一个跨学科的研究小组进行这项工作。萨拉·西蒙斯是一位专门从事古埃及天文学研究的专家。实际上英仙座β星是一个三星系统,其中两颗主星公转轨道非常靠近,第三颗恒星的距离则相对遥远。在古埃及新王国时期的部分历法中,人们认为「恶魔之星」与尼罗河存在关联,至少神秘的2.85天是一个非常了不起的观测记载。

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