四年前,加拿大采矿工人在育空地区掘金时,意外地发现了一只冰冻小狼崽,时隔4年,人们终于有机会看到这只小狼崽的模样了。

据发现者回忆,当时他们正在利用高压水枪融化冻土,融化的沉积物掉落在地面上,在检查和筛选这些沉积物时,一团蜷缩著的毛绒物引起了注意。起初,仅从个头上判断,他们以为是只掉落在矿井中的小狗,毕竟育空地区的采矿业历史悠久,偶尔掉落几只动物也并不稀奇,但是在简单清理了泥土后,几个人越看越觉得眼前的小动物不简单。

为了一探究竟,发现者通知了当地科研机构,成分和年代鉴定结果显示,这是只生活在5.7万年前的小狼崽,它去世时只有不到两个月。那一天,它还没有从熟睡中苏醒,母狼已经出外觅食了,但谁承想,迎接小狼崽的不是初升的太阳,而是洞穴的坍塌,它根本来不及躲避,就被埋在了泥土中,一埋就是数万个年头。

在仔细检查了小狼崽的身体后,科学家发现除了眼睛以外,它的身体都还保持著原来的样子,不仅毛发蓬松,皮肤还微微带有弹性,小狼崽也因此成了目前发现的最古老,也是最完整的史前狼。

之所以能保存至今,一方面归功于自然环境,小狼崽被埋发生在瞬间,随后它便一直保存于冻土中,因此避免了分解或被其他动物吃掉;

另一方面,小狼崽基本完好也得益于发现者在挖出小狼崽后的操作,他害怕冰冻小狼崽会融化,于是将其原封不动地塞进了自家的冰箱,正是这个步骤,给了科研人员进一步研究它的机会。

我们知道,如今的北美灰狼以食草动物和齧齿类动物为食,这些猎物基本上都是陆生。然而有趣的是,此次出土的冰冻小狼崽,生前饮食以鱼类,尤其是鲑鱼为主,科学家表示虽然小狼崽只有6到8个月大,尚处于食用母乳的阶段,但是从它体内的同位素判断,小狼崽的母亲捕鱼为食。

除了习性上的巨大差异,小狼崽所携带的线粒体DNA与现存北美灰狼也不匹配,这表明它们并非同类,也不是北美灰狼的祖先,二者的共同祖先可能是曾经生活于西伯利亚的古狼种群,气候变化使小狼崽的种群从西伯利亚经由白令陆桥到达育空地区,但后来在演化中败下阵来,成为了现已消失的物种,而我们也只能从冰冻小狼的身上,找到它们曾经存在过的蛛丝马迹。

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