黄石公园的热泉越来越活跃。(网路图片)

美国黄石公园有全世界最壮观的间歇泉奇景,但一项研究显示,这些热泉越来越活跃,恐怕代表「超级火山」有喷发的可能性。科学家表示,「超级火山」一旦爆发,整个国家公园皆会毁灭,火山灰也会覆盖整个美国大陆。

喷发次数可能更加频繁

据美国国家地理网站报导,一项最新研究显示,美国黄石公园地下的超级火山可能比我们原先认为的喷发次数更加频繁。研究人员同时还指出,这一超级火山的喷发威力可能也并没有我们原先想像中的那么巨大,但是仍然足以摧毁整个黄石地区甚至更大的区域。

黄石国家公园位于爱达荷,蒙大拿和怀俄明州之间,其很大一部分区域位于一个直径大约70公里的火山破火口内,这个环形盆地是大约64万年前最近的一次黄石公园超级火山喷发中形成的。

在那之前,黄石公园超级火山还曾发生或另外两次剧烈的喷发,一次是在大约100万年前,另一次则是在大约200万年前。然而现在科学家们发现它最初的那次喷发可能并非一次性完成,而是分成了两次阶段性的爆发,之间间隔数千年。

两次喷发

地质学家们对于一个事实不存在争议,那就是黄石火山周围那些200万年前那场喷发中留下的熔岩流中明显的可以分为三层。这项研究的第一作者,华盛顿州立大学火山学家,博士后研究员本·艾里斯(Ben Ellis)告诉《国家地理》说:「这一现象促使我们开始思考它的意义,它是一次喷发中形成的不同层次的熔岩流还是在几次间隔开的喷发中形成的熔岩流?」

艾里斯的小组对这三个层面中的熔岩都进行了采样,并使用最新的同位素测年技术对其进行了检验。所谓同位素测年就是依靠某些放射性元素的自然衰变过程来分析确定岩石样本凝结年代的测试技术。测试结果显示,最上面的那一层熔岩流(约佔总量的12%)是在下面的熔岩覆层凝结后大约6000年才凝结的。

这就意味著黄石火山的活跃期可能可以持续上千年,并在此期间发生多次规模巨大的喷发。因此,艾里斯在一份声明中称,黄石火山的喷发频率要比我们原先认为的要高。

这项发现也引发的人们的另一个问题,那就是下面的两层熔岩是否同样代表了两次不同的喷发过程?目前没有人知道这一问题的答案,因为即便是最新的测年技术也同样存在较大的数据误差。艾里斯说:「就目前而言,对于这样的岩石样本,我们的测年技术误差大概能控制在正负4000年左右,这已经是最好的水平了。」

超级火山喷发可能性仍然很大

尽管这项研究将黄石火山200万年前的那次大规模喷发分解成了两次不同的喷发事件,但是艾里斯指出,即便是第二次,也就是其中规模较小的那场喷发事件,也将造成极其巨大的影响。他说:「我们所目睹的将是一场规模比圣海伦斯火山喷发大上300倍的巨型火山爆发事件。」圣海伦斯火山爆发发生于上世纪80年代,该火山位于美国华盛顿州境内,那场爆发造成严重灾难。

而两次中较大的那次喷发则可以被列为科学界已知规模排名第4的巨型火山喷发事件。艾里斯说:「它规模巨大,我们不能不提起它。」他说,如果如此规模的火山爆发发生在今天,整个黄石公园将被彻底摧毁。不仅如此,火山喷发抛出的大量火山灰和烟尘将会覆盖整个美国大陆。艾里斯拒绝就黄石火山下一次可能的喷发时间做出预测,但是有一件事是肯定的,那就是黄石火山就是一座巨大的熔岩库,它加热地表形成的间歇泉和地热表明它目前的状态仍然非常活跃。

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