太阳系外行星 科学家发现7颗类地行星。(网络图片)

研究人员在发表于「自然」(Nature)期刊的报告中指出,7颗行星的大小和质量大致跟地球相当,其中3颗的位置完美,可能有能够滋养生命的海洋。(图取自史匹哲太空望远镜网站www.spitzer.caltech.edu)

太阳系外行星,是指太阳系之外的行星,科学家在太阳系之外发现7颗类地行星,它们大小跟地球类似,且大气环境符合生命存在的条件,成为追寻太阳系外生命1个很有希望的机会和最佳目标。

天文学家估计银河系可能包含多达4000亿颗系外行星。太阳系之外的行星,截至2016年2月22日,已经被认定的系外行星总数为2085颗。

美国有线电视新闻网(CNN)报导,根据发表在「自然」(Nature)期刊的研究,天文学家在距离地球仅40光年处,发现至少7颗地球大小的行星,绕著同1颗恒星公转。美国国家航空暨太空总署(NASA)华府总部也召开记者会宣布这项发现。
 

在太阳系外的这项发现相当罕见,因为它们具备跟地球大小类似,以及全部都很温暖等必胜组合,代表这些行星表面可能有水,且可能符合生命存在的条件。

研究主笔、比利时列日大学(University of Liège)天文学家吉隆(Michaël Gillonin)说:「这是首度发现有这么多行星绕著同1颗恒星公转。」

7颗太阳系外行星以密集队形围绕叫做TRAPPIST-1的超冷矮星。对其质量的估计显示,它们是布满岩石的行星,而不是跟木星一样的气态行星。其中,分别被称为TRAPPIST-1e、TRAPPIST-1f、TRAPPIST-1g的3颗行星位在这颗恒星的适居带,表面甚至可能有海洋。

研究人员认为,TRAPPIST-1f尤其具备符合生命存在的最佳条件。这颗行星略较地球凉爽,但适当的大气环境和足够的温室气体可能让它条件适宜。

已知这些行星彼此之间,以及它们与TRAPPIST-1的距离如此靠近,有7颗位在水星和太阳距离1/5以内的空间里。它们这么接近,也让研究人员可以深入研究,洞察我们之外的行星系统。

从最靠近恒星的行星(TRAPPIST-1b)开始到较远的行星,其公转1圈的轨道周期介于1.5地球日到将近13地球日。最远行星的公转周期不明。

如果站在其中1颗行星的表面上,你只能接收到现在从太阳接收到光线的1/200,但能量还是足以让你保暖,因为TRAPPIST-1这颗恒星距离很近。这样的条件也足以形成若干别具一格的景致:你会看到天空中有大如月球(甚或两倍大)的其他行星。

如果你站在TRAPPIST-1f表面,TRAPPIST-1这颗恒星看起来会有我们看到太阳的3倍大。由于这颗恒星颜色偏红,研究人员推测,光线会呈淡红色调。

研究人员使用称为TRAPPIST的望远镜观察星光及亮度变化。研究团队看到阴影,就像小型的日蚀,把星光原本的稳定模式周期性地遮挡,这称为「凌」。阴影显示这些行星的存在,并借由进一步观察获得证实。

研究人员将在未来10年界定每1颗行星的大气条件、确认它们表面究竟是不是真的存在液态水,并搜寻生命迹象。40光年的距离听起来不太远,但还是得耗时数百万年才能抵达这个星系。尽管如此,从研究观点来看,这仍是追寻太阳系外生命1个很有希望的机会和最佳目标。

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