西元79年,维苏威火山大喷发的遇难者。
西元79年,维苏威火山大喷发的遇难者。

西元79年,义大利南部的维苏威火山大喷发,摧毁庞贝(Pompeii)等城市,遗迹被埋在火山灰下千馀年,为罗马文化研究提供珍贵的资料,而在高温的特殊环境下保存的罹难者遗骸。

维苏威火山(Mount Vesuvius)西方的赫库兰尼姆古城(Herculaneum),也在火山喷发时被厚厚的火山灰掩埋,直到1960年代才重见天日。美国有线电视新闻网(CNN)报导,义大利拿坡里腓特烈二世大学(University of Naples Federico II)法医人类学(Forensic anthropology)专家佩特罗涅(Pier Paolo Petrone)领导的研究团队发现,在一具罹难者的遗体中,仍保留著完整的脑细胞。

这名罹难者是约25岁的男性,陈尸地点是赫库兰尼姆城中、第一任罗马皇帝奥古斯都(Augustus)的纪念建筑,他脸朝下趴在木床上。佩特罗涅表示,「2018年时他在遗骸的头颅里发现类似玻璃的物质在闪烁」,他检查后发现,原来是头盖骨内类似黑玻璃状的物质反射光线所致。

约2000年前维苏威火山爆发时,古罗马的赫库兰尼姆城与毗邻的庞贝城一起被埋在火山灰下。

据媒体报导,专家称从发现受害者遗骸的位置可以判断,当毁灭性的火山爆发席捲庞贝古城时,这名男子可能正在睡觉,可能是守卫古城的看守。

彼得罗内解释说,暴露在火山灰高温下的死者头颅形成高压密闭环境,大脑瞬间被加温液化,然后又迅速冷却而导致玻璃化。

该团队用电子显微镜深入分析后,发现玻璃化后的大脑细胞「保存得非常好」,研究人员在骸骨上的脊髓也发现玻璃化的完整神经细胞。

彼得罗内表示,发现古代人遗骸中的脑组织是一件不寻常的事情,也是非常罕见的事情,这是保存近2000年的完整中枢神经系统神经元结构。

参与研究的罗马第三大学(Roma Tre University)火山学家乔丹诺(Guido Giordano)表示,他们在遗骸附近发现碳化的木头,推断该地于火山爆发时曾达到摄氏500度以上的高温,用以佐证遗体玻璃化的论点。

乔丹诺说遗体保存的完整程度前所未见,对研究者来说,也使古代人类的研究成为可能。

研究团队往后的研究目标包括:灾难发生时、罹难者经历的确切温度,其后火山灰冷却的速率,以及遗骸蛋白质和基因的分析等。佩特罗涅认为,维苏威火山是全世界最危险的火山,其活动危及邻近逾300万居民的安全,他的团队进行的研究,能够提供有关当局珍贵的资料,用以评估未来维苏威火山可能造成的灾害。

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