地下兰(网路图片)

地下兰(Rhizanthella gardneri)是个风格怪异而招人喜爱的兰花品种。它一生都在地下生活,甚至在地下开花,这在植物界里独一无二。

它也是一种极度濒危的植物品种,据信现在野外的地下兰只剩下不到50株。科学家们及时对它的基因组加紧研究,得出了一些非凡的发现。

2010年,西澳大利亚大学的科学家使用放射性示踪剂发现,这种兰花通过寄生真菌与金雀花(西澳内陆地区的木本灌木)根部的配合,获得所需要的所有营养。

地下兰根本没有绿色部分,完全不能进行光合作用,但它仍保有叶绿体,这里是植物通常进行光合作用的地点。

「我们发现,与普通植物相比,它叶绿体基因的70%已经缺失,」该项研究的首席研究人员、ARC植物能量生物学研究中心的艾蒂安·德莱尼博士说,「只有37个基因,这是所有已知植物叶绿体基因组中最少的。」

「我们已经知道,叶绿体基因组为除了光合作用以外的其他功能指定遗传密码。但在普通植物中,这些功能很难得到研究,」ARC中心主任小伊恩教授说,「而在地下兰植株内,除对其寄生生活方式必要的部分,一切都被裁减了。」科学家发现它只保留构成4种关键蛋白质的一个叶绿体基因组,这就为研究提供了方便。

兰花救援项目的马克·布伦德雷特副教授将它称为世界上最美丽、最奇特的标志性兰花之一。他说:「实地保护工作与先进的实验室技术相结合,导致了对科学和保护都有影响的重大发现。基因组序列是非常宝贵的资源,它使我们能评估这种珍稀植物的遗传多样性。」

他一直与澳大利亚环境与自然保护部,以及西澳本土兰花研究和保护小组的志愿者寻找这些独特的兰花。「我们需要得到尽可能多的帮助。要知道,你得在灌木丛中手膝并用几个小时,才有可能找到一株地下兰!」

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