粉红色「西瓜雪」(网路图片)

「西瓜雪」(watermelon snow)是世界各地的高山或极地地区在夏季可能会出现的一种粉红色、带有西瓜味道的雪,这种特殊现象让登山客、探险家与博物学家困惑了好几千年。

高山或极地地区在夏季可能会出现(网路图片)

在高海拔的阿尔卑斯山、美国加州内华达山脉、格林兰岛等地区,都出现过粉红色的「西瓜雪」。如果脚踩「西瓜雪」,就会留下西瓜果泥般的脚印,这种颜色也会沾在鞋子或裤管上,而且具有西瓜的味道。

几千年来,包括古希腊哲学家亚里斯多德(Aristotle)在内的人都看过「西瓜雪」,而他也是第一个在文献中描述过这种现象的人,但没有提出任何解释。后来有人开始推测「西瓜雪」是自然形成的景观,可能是一般的雪被矿物或者岩石散落的红色氧化物污染所致。

这种颜色也会沾在鞋子或裤管上,而且具有西瓜的味道(网路图片)

到了19世纪,苏格兰植物学家布朗(Robert Brown)推断「西瓜雪」是一种藻类植物所引起的。其后有科学家以其推论为基础进行研究,最终发现「西瓜雪」的红色是由一种名叫极地雪藻(chlamydomonas nivalis)的绿藻所引起的。

极地雪藻虽然是绿藻,但同时含有一种红色的类胡萝卜素,可以保护它免受太阳的紫外线所伤。这种红色素也会吸收热量,并在周遭的雪融化后提供水分给绿藻使用。

布朗推断「西瓜雪」是一种藻类植物所引起的(网路图片)

不像大多数的藻类,极地雪藻是一种嗜冷生物,在冰冷的环境中才会生长旺盛。当春天来临时,原本被覆盖在积雪下方的极地雪藻开始发芽,然后逐渐长出积雪的表面,而形成粉红色的一片,如同粉红色的雪一样。

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