罗马帝国皇帝查士丁尼一世的马赛克图像。(网路图片)

瘟疫让人闻之色变,引发瘟疫的鼠疫杆菌,至少跟历史上记载的两次最具毁灭性的流行疾病有关。一次是从14世纪持续到17世纪,其中包括恶名彰的黑死病。这种传染病在14世纪中期杀死了将近三分之二的欧洲人口,全世界大约7500万人死亡。

另一次瘟疫,在19世纪至20世纪爆发。这次传染病于19世纪首先出现于中国,而后传播到非洲、美洲、澳洲、欧洲和亚洲其它地区。

尽管过去的研究证实,鼠疫杆菌跟上述两次大灾难都有关系。但它是否同样导致了6世纪到8世纪的「查士丁尼大瘟疫」(Justinianic Plague),仍然存在争议。

这场以罗马帝国拜佔庭皇帝查士丁尼一世的名字命名的瘟疫,杀死了一亿多人。一些历史学家认为它跟罗马帝国的衰败有极大关系。

为了解开此一谜谜团,科学家们研究了6世纪的19具不同骇骨的牙齿DNA,这些人很显然死于「查士丁尼大瘟疫」。研究人员更清楚的发现鼠疫细菌Y. pestis的存在。

约翰古腾堡大学的遗传学家芭拉曼提(Barbara Bramanti)说:「当我们查明过去瘟疫的真正起因时,总是让我们非常兴奋的。」

分子微生物学家索尔兹(Holger Scholz)告诉《生命科学》杂志说:「经过大约1500年后, 透过现代分子生物学方法,仍然可以探测瘟疫的存在。」

研究人员声称这些发现确认了「查士丁尼大瘟疫」爆发的起因。芭拉曼提告诉《生命科学》说:「DNA分析显示,这次瘟疫与稍后的两次瘟疫非常相似,都是起源于亚洲。」

在现代鼠疫全世界传播之后,在许多农村地区扎根,世界卫生组织每年仍然报告数千例的瘟疫案例。

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