堪称「史上最强不死生物」的「水熊虫」。(图/撷取自网路)

堪称「史上最强不死生物」,「水熊虫」(water bear)于2007年被科学家发现,为第一起可在太空真空环境中生存的生物,除了可在零下、真空的环境存活,也不畏惧强烈的太阳风以及辐射。这最强不死生物16日搭乘美国太空梭「奋进号」(Endeavour)前往太空,成为一名另类的「太空员」。

BBC报导,「奋进号」(Endeavour)16日从佛罗里达州的甘迺迪太空中心(Kennedy Space Center)发射升空,计画运送一具先进物理实验仪器到国际太空站。而水熊虫这次的任务就是要帮助科学家了解,这种最强不死生物是如何有如此强韧的生命力。


水熊虫有6足,因身材与熊类似而有此名,水熊虫生命力相当坚韧,辐射、真空、低温都不怕。(图/撷取自网路)

事实上,水熊虫的大小不超过一微米(0.000001公尺),是一种无脊椎的缓步动物(tardigrade),身体有6条腿,体形和熊有点像,因为太小,所以要用显微镜才能看的清楚。可在海水、淡水以及陆地上看到它的踪迹。

在这次奋进号的计画中,研究人员预计进行7个实验来调查太空旅行对水熊虫的影响,调查它们的细胞是如何在极端的环境中维持生命。
基因研究发现水熊虫起源于淡水的环境中,随后开始往陆地发展,多出没在潮湿的地方,如:土壤、青苔、落叶,而水熊虫厉害的地方在于它们能够「因地制宜」。

报导指出,像水熊虫的缓步动物出现在世界各地,无论城市还是乡下,从北极到南极,从高山到沙漠都有它们的踪迹。

在陆地的环境上,水熊虫需要极少的水份来维持生命机能,若是没有任何水份,环境不适合生存时,水熊虫也可以进入进入休眠模式,像是在装死一样,此称为「隐生现象」(cryptobiosis)。在此情况下,水熊虫能够承受极度干燥以及极度低温的环境。

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